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Acidificación de los océanos: qué significa y cómo detenerla

14 de marzo de 2017 por Andrew Hudson, Jefe del Programa de Gobernanza del Agua y los Océanos, PNUD

La ‘receta’ para revertir la acidificación de los océanos está pasando a una modelo que se basa principalmente en fuentes de energía renovables. Foto: PNUD

En el período previo a la Conferencia sobre los Océanos de junio, esta serie de blogs explora cuestiones relacionadas con los océanos, los mares, los recursos marinos y la implementación del Objetivo de Desarrollo Sostenible 14, Vida debajo del agua.

En los Objetivos de Desarrollo Sostenible, el mundo ha establecido una nueva y audaz visión para el desarrollo mundial y se ha comprometido a alcanzarla para el año 2030. El ODS 14 nos pide » conservar y utilizar de manera sostenible los océanos, los mares y los recursos marinos para el desarrollo sostenible.»Si bien la mayoría de las metas del ODS 14 abarcan cuestiones y desafíos oceánicos bien conocidos por la mayoría, como la contaminación y la sobrepesca, una meta del ODS 14, 14.3, puede no ser tan familiar:

14.3 Minimizar y abordar los impactos de la acidificación de los océanos, incluso mediante una mayor cooperación científica a todos los niveles.

¿Qué es la acidificación de los océanos y por qué es tan importante para la sostenibilidad de los océanos y, por lo tanto, para la agenda de los ODS?

Química 101

Comencemos con algunos conceptos básicos de química. El agua puede ser ácida, básica o neutra, dependiendo de los niveles relativos de iones de hidrógeno que contenga. Cuanto mayor sea el nivel de hidrógeno, más ácida será la solución. Esta característica se cuantifica en su pH, que se ejecuta en una escala de 0 a 14.

La escala es ‘logarítmica’, lo que significa que cada incremento de uno es un aumento o disminución de 10 veces en la concentración de iones de hidrógeno. Un pH por debajo de 7 es ácido, 7 es neutro y por encima de 7 es básico.

En general, el océano de superficie cae claramente en el rango básico, con un pH que oscila entre 8,0 y 8,3. Los organismos marinos han evolucionado y, por lo tanto, están afinados al pH del agua de mar en la que residen.

¿Qué es la acidificación de los océanos y cómo encaja el cambio climático?

Debido a la quema de combustibles fósiles desde la revolución industrial, los niveles de dióxido de carbono (CO2) en la atmósfera han aumentado de aproximadamente 280 a 400 partes por millón. Al igual que con los otros gases en la atmósfera de la tierra, el CO2 está en gran parte en ‘equilibrio’ con el océano superficial, lo que significa que se mantiene un equilibrio entre la cantidad de CO2 en los océanos y la de la atmósfera.

De hecho, bajo este equilibrio, debido a la alta capacidad del océano para absorber CO2, hay aproximadamente 60 veces más CO2 en el océano que en la atmósfera. Bajo este equilibrio, a medida que los niveles de CO2 en la atmósfera crecieron rápidamente en el siglo XX, una porción considerable – alrededor del 30 por ciento acumulado – de CO2 de combustibles fósiles se disolvió en la superficie del océano.

El lado positivo de esto es que la atmósfera tiene un 30 por ciento menos de CO2 de lo que lo haría de otra manera, mitigando en cierta medida el ritmo y el impacto del cambio climático. Pero también hay un lado negativo: al entrar en el agua de mar, el CO2 reacciona inmediatamente con el agua para formar ácido carbónico. Aunque se considera un ácido «débil» (a diferencia de los ácidos clorhídrico o sulfúrico hirvientes), es sin embargo un ácido que «dona» iones de hidrógeno al océano, reduciendo el pH del agua de mar en la dirección de una mayor acidez.

En el parpadeo geológico de un ojo que es aproximadamente 150 años desde la revolución industrial, el pH promedio de la superficie del océano ya ha caído alrededor de 0,1 unidades. Una vez más, debido a la naturaleza logarítmica del pH, este cambio aparentemente pequeño representa un aumento del 30 por ciento en la acidez del océano en comparación con los tiempos preindustriales.

Lo que es más, en el escenario de «seguir como siempre» de la quema continua de combustibles fósiles, se proyecta que el pH del océano disminuya entre 0,3 y 0,4 unidades adicionales (a 7,6-7,7), el equivalente a un aumento del 250 por ciento en la acidez del océano. El pH del océano no ha cambiado en ningún lugar cercano a esto en al menos 25 millones de años y casi seguramente nunca tan rápidamente en la historia de la tierra.

¿Cuáles son las implicaciones para la biodiversidad y los ecosistemas oceánicos?

En primer lugar, una fracción considerable de la vida vegetal y animal del océano, desde el fitoplancton minúsculo pero extremadamente común, la base de la cadena alimentaria marina, hasta los arrecifes de coral y varios mariscos y moluscos, forman sus conchas fijando el calcio y el carbonato del agua de mar en carbonato de calcio. A medida que el pH del agua de mar disminuye, la disponibilidad de iones de carbonato disminuye drásticamente. Por debajo de ciertos niveles, literalmente no está disponible, lo que hace imposible que estos organismos arreglen sus conchas/esqueletos.

Además, dado que gases como el CO2 se disuelven más fácilmente en aguas más frías, la acidificación de los océanos progresará – ya está progresando – mucho más rápidamente en el Ártico y la Antártida, donde varias especies ya se enfrentan a problemas para reparar sus conchas. Bajo un futuro oceánico de pH más bajo, un número creciente de organismos fijadores de carbonato de calcio podrían enfrentar pérdidas dramáticas o incluso la extinción. Esto repercutiría a lo largo de toda la cadena alimentaria marina a medida que se disminuían o extinguían los «eslabones» clave.

En segundo lugar, la acidificación de los océanos también afecta a los organismos que no fijan el carbonato de calcio. Un pH inferior del agua de mar puede debilitar los procesos metabólicos de varios organismos, desde la alimentación hasta la respiración y la reproducción. Si bien es casi imposible predecir la trayectoria precisa de ecosistemas oceánicos complejos en estos escenarios de mayor acidez, no hay duda de que serían menos productivos, menos diversos y menos resistentes. Además, los efectos sinérgicos de otros efectos del cambio climático en los océanos, incluidos el calentamiento de los océanos y la desoxigenación, sólo exacerbarán los efectos de la acidificación.

¿Qué se puede hacer?

En 2016, la comunidad internacional firmó el innovador «Acuerdo de París» para tomar medidas agresivas para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero que causan el cambio climático. Como hemos aprendido anteriormente, alrededor del 30 por ciento de las emisiones de CO2 se disuelven en el océano, por lo que todas las medidas adoptadas para cumplir con el acuerdo de París contribuyen no solo a mitigar el cambio climático, sino también a frenar y, en última instancia, revertir la acidificación de los océanos.

Todos los días, vemos nuevos signos de progreso en este sentido, ya que los costos de las fuentes de energía renovables siguen disminuyendo y sus niveles anuales de instalación superan cada vez más los de los sistemas de energía de combustibles fósiles, pero aún queda mucho por hacer. En resumen, la «receta» para revertir la acidificación de los océanos es la misma que para el cambio climático: pasar, lo antes posible, a un modelo de bajo consumo de carbono y eficiencia energética que se base principalmente en fuentes de energía renovables para impulsar nuestra economía global.

¡Únete a la discusión!

Lo invitamos a unirse a la discusión en el recientemente lanzado «diálogo electrónico» sobre desafíos, acciones y alianzas en materia de acidificación de los océanos en el Foro de Ocean Action Hub.

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