Lección 1: Introducción a la Epidemiología

Sección 1: Definición de Epidemiología

A los estudiantes de periodismo se les enseña que una buena noticia, ya sea sobre un robo de banco, un rescate dramático o el discurso de un candidato presidencial, debe incluir las 5 W: qué, quién, dónde, cuándo y por qué (a veces se cita como por qué/cómo). Las 5 W son los componentes esenciales de una noticia porque si falta alguna de las cinco, la historia está incompleta.

Lo mismo se aplica a la caracterización de eventos epidemiológicos, ya sea un brote de norovirus entre pasajeros de cruceros o el uso de mamografías para detectar cáncer de mama temprano. La diferencia es que los epidemiólogos tienden a usar sinónimos para las 5 W: diagnóstico o evento de salud( qué), persona (quién), lugar (dónde), hora (cuándo) y causas, factores de riesgo y modos de transmisión (por qué/cómo).

La palabra epidemiología proviene de las palabras griegas epi, que significa sobre o sobre, demos, que significa personas, y logos, que significa el estudio de. En otras palabras, la palabra epidemiología tiene sus raíces en el estudio de lo que le sucede a una población. Se han propuesto muchas definiciones, pero la siguiente definición captura los principios subyacentes y el espíritu de salud pública de la epidemiología:

La epidemiología es el estudio de la distribución y los determinantes de los estados o eventos relacionados con la salud en poblaciones específicas, y la aplicación de este estudio al control de los problemas de salud (1).

Los términos clave de esta definición reflejan algunos de los principios importantes de la epidemiología.

Estudio

La epidemiología es una disciplina científica que tiene como fundamento métodos sólidos de investigación científica. La epidemiología se basa en datos y se basa en un enfoque sistemático e imparcial para la recopilación, el análisis y la interpretación de los datos. Los métodos epidemiológicos básicos tienden a basarse en una observación cuidadosa y el uso de grupos de comparación válidos para evaluar si lo que se observó, como el número de casos de enfermedad en una zona determinada durante un período de tiempo determinado o la frecuencia de una exposición entre personas con enfermedad, difiere de lo que podría esperarse. Sin embargo, la epidemiología también se basa en métodos de otros campos científicos, incluida la bioestadística y la informática, con ciencias biológicas, económicas, sociales y del comportamiento.

De hecho, la epidemiología a menudo se describe como la ciencia básica de la salud pública, y por una buena razón. En primer lugar, la epidemiología es una disciplina cuantitativa que se basa en un conocimiento práctico de probabilidad, estadísticas y métodos de investigación sólidos. En segundo lugar, la epidemiología es un método de razonamiento causal basado en el desarrollo y la prueba de hipótesis basadas en campos científicos como la biología, las ciencias del comportamiento, la física y la ergonomía para explicar comportamientos, estados y eventos relacionados con la salud. Sin embargo, la epidemiología no es solo una actividad de investigación, sino un componente integral de la salud pública, que proporciona la base para dirigir una acción de salud pública práctica y apropiada basada en esta ciencia y razonamiento causal.(2)

Distribución

La epidemiología se refiere a la frecuencia y el patrón de los eventos de salud en una población:

La frecuencia se refiere no solo al número de eventos de salud, como el número de casos de meningitis o diabetes en una población, sino también a la relación de ese número con el tamaño de la población. La tasa resultante permite a los epidemiólogos comparar la incidencia de la enfermedad en diferentes poblaciones.

El patrón se refiere a la ocurrencia de eventos relacionados con la salud por tiempo, lugar y persona. Los patrones de tiempo pueden ser anuales, estacionales, semanales, diarios, por hora, entre semana y fin de semana, o cualquier otro desglose del tiempo que pueda influir en la aparición de enfermedades o lesiones. Los patrones de ubicación incluyen la variación geográfica, las diferencias urbanas/rurales y la ubicación de los lugares de trabajo o las escuelas. Las características personales incluyen factores demográficos que pueden estar relacionados con el riesgo de enfermedad, lesión o discapacidad, como la edad, el sexo, el estado civil y el nivel socioeconómico, así como comportamientos y exposiciones ambientales.

Caracterizar los eventos de salud por tiempo, lugar y persona son actividades de epidemiología descriptiva, discutidas con más detalle más adelante en esta lección.

Determinantes

Determinante: cualquier factor, ya sea un evento, una característica u otra entidad definible, que provoque un cambio en una condición de salud u otra característica definida.

La epidemiología también se utiliza para buscar determinantes, que son las causas y otros factores que influyen en la ocurrencia de enfermedades y otros eventos relacionados con la salud. Los epidemiólogos asumen que la enfermedad no ocurre al azar en una población, sino que ocurre solo cuando existe la acumulación correcta de factores de riesgo o determinantes en un individuo. Para buscar estos determinantes, los epidemiólogos utilizan la epidemiología analítica o los estudios epidemiológicos para proporcionar el «Por qué» y el «Cómo» de tales eventos. Evalúan si los grupos con diferentes tasas de enfermedad difieren en sus características demográficas, composición genética o inmunológica, comportamientos, exposiciones ambientales u otros factores de riesgo potenciales. Lo ideal es que los resultados proporcionen pruebas suficientes para dirigir medidas rápidas y eficaces de prevención y control de la salud pública.

Estados o acontecimientos relacionados con la salud

La epidemiología se centró originalmente exclusivamente en las epidemias de enfermedades transmisibles (3), pero posteriormente se amplió para abordar las enfermedades transmisibles endémicas y las enfermedades infecciosas no transmisibles. A mediados del siglo XX, se habían desarrollado y aplicado métodos epidemiológicos adicionales a enfermedades crónicas, lesiones, defectos de nacimiento, salud maternoinfantil, salud ocupacional y salud ambiental. Luego, los epidemiólogos comenzaron a examinar los comportamientos relacionados con la salud y el bienestar, como la cantidad de ejercicio y el uso del cinturón de seguridad. Ahora, con la reciente explosión de los métodos moleculares, los epidemiólogos pueden hacer avances importantes en el examen de los marcadores genéticos del riesgo de enfermedad. De hecho, el término estados o eventos relacionados con la salud puede considerarse cualquier cosa que afecte el bienestar de una población. Sin embargo, muchos epidemiólogos todavía usan el término «enfermedad» como abreviatura de la amplia gama de estados y eventos relacionados con la salud que se estudian.

Poblaciones especificadas

Aunque los epidemiólogos y los proveedores de atención médica directa (médicos) se preocupan por la aparición y el control de la enfermedad, difieren mucho en la forma en que ven «al paciente».»El médico está preocupado por la salud de un individuo; el epidemiólogo está preocupado por la salud colectiva de las personas de una comunidad o población. En otras palabras, el «paciente» del clínico es el individuo; el «paciente» del epidemiólogo es la comunidad. Por lo tanto, el médico y el epidemiólogo tienen diferentes responsabilidades cuando se enfrentan a una persona con enfermedad. Por ejemplo, cuando un paciente con enfermedad diarreica se presenta, ambos están interesados en establecer el diagnóstico correcto. Sin embargo, mientras que el médico por lo general se centra en el tratamiento y el cuidado de la persona, el epidemiólogo se centra en identificar la exposición o la fuente que causó la enfermedad; el número de otras personas que pueden haber estado expuestas de manera similar; la posibilidad de una mayor propagación en la comunidad; e intervenciones para prevenir casos o recurrencias adicionales.

Aplicación

La epidemiología no es solo «el estudio» de la salud en una población; también implica aplicar el conocimiento adquirido por los estudios a la práctica basada en la comunidad. Al igual que la práctica de la medicina, la práctica de la epidemiología es tanto una ciencia como un arte. Para hacer el diagnóstico adecuado y prescribir el tratamiento adecuado para un paciente, el médico combina el conocimiento médico (científico) con la experiencia, el juicio clínico y la comprensión del paciente. De manera similar, el epidemiólogo utiliza los métodos científicos de epidemiología descriptiva y analítica, así como la experiencia, el juicio epidemiológico y la comprensión de las condiciones locales para «diagnosticar» la salud de una comunidad y proponer intervenciones de salud pública apropiadas, prácticas y aceptables para controlar y prevenir enfermedades en la comunidad.

Resumen

La epidemiología es el estudio (científico, sistemático, basado en datos) de la distribución (frecuencia, patrón) y los determinantes (causas, factores de riesgo) de los estados y eventos relacionados con la salud (no solo enfermedades) en poblaciones específicas (el paciente es comunidad, individuos vistos colectivamente), y la aplicación de este estudio (ya que la epidemiología es una disciplina dentro de la salud pública) al control de los problemas de salud.

Ejercicio 1.1

A continuación se presentan tres términos clave tomados de la definición de epidemiología, seguidos de una lista de actividades que un epidemiólogo podría realizar. Haga coincidir el término con la actividad que mejor lo describe. Solo debe coincidir un término por actividad.

  1. Distribución
  2. Determinantes
  3. Aplicación
  1. ____ 1. Compare los antecedentes de alimentos entre las personas con intoxicación alimentaria por estafilococos y las que no tienen
  2. _ _ _ _ 2. Comparar la frecuencia de cáncer cerebral entre anatomistas con la frecuencia en la población general
  3. _ _ _ _ 3. Marque en un mapa las residencias de todos los niños nacidos con defectos de nacimiento a menos de 2 millas de un sitio de desechos peligrosos
  4. _ _ _ _ 4. Gráfico del número de casos de sífilis congénita por año para el país
  5. ____ 5. Recomiende que los contactos cercanos de un niño recientemente informado con meningitis meningocócica reciban Rifampicina
  6. _ _ _ _ 6. Tabule la frecuencia de signos clínicos, síntomas y hallazgos de laboratorio en niños con varicela en Cincinnati, Ohio

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