L’effetto placebo è reale?

L’effetto placebo cambia da individuo a individuo e la sua forza varia da una malattia all’altra. Le ragioni per l’influenza di un placebo non sono completamente comprese. Data la variazione nella risposta, è probabile che ci sia più di un meccanismo al lavoro.

Di seguito sono riportati quattro dei fattori che si dice siano coinvolti nell’effetto placebo.

Aspettativa e condizionamento

Parte del potere del placebo risiede nelle aspettative dell’individuo che li assume. Queste aspettative possono riguardare il trattamento, la sostanza o il medico prescrittore.

Questa aspettativa può causare un calo degli ormoni dello stress o indurli a ricategorizzare i loro sintomi. Per esempio, un” dolore acuto “potrebbe invece essere percepito come un” formicolio scomodo.”

D’altra parte, se l’individuo non si aspetta che il farmaco funzioni, o si aspetta che ci siano effetti collaterali, il placebo può generare esiti negativi. In questi casi, il placebo è invece indicato come nocebo.

Uno studio ha somministrato oppioidi placebo a partecipanti che avevano recentemente assunto oppioidi genuini. Un effetto collaterale ben documentato degli oppioidi è la depressione respiratoria. I ricercatori hanno scoperto che il farmaco placebo ha provocato depressione respiratoria, pur non avendo principi attivi.

Alcuni credono che il condizionamento classico possa avere un ruolo nell’effetto placebo. Le persone sono abituate a prendere farmaci e sentirsi meglio. L’atto di prendere un farmaco suscita una risposta positiva.

Il condizionamento e l’aspettativa sono meccanismi separati, ma è probabile che siano correlati.

L’effetto placebo e il cervello

Gli studi di imaging cerebrale hanno rilevato cambiamenti misurabili nell’attività neurale delle persone che soffrono di analgesia con placebo. Le aree che sono state implicate includono parti del tronco cerebrale, del midollo spinale, del nucleo accumbens e dell’amigdala.

Forti risposte al placebo sono state anche collegate ad aumenti dell’attività dei recettori dopaminergici e oppioidi. Entrambe queste sostanze chimiche sono coinvolte nei percorsi di ricompensa e motivazione nel cervello. Al contrario, i nocebos sono stati trovati per ridurre l’attività del recettore della dopamina e degli oppioidi.

Alcuni di questi cambiamenti neurologici si verificano in aree del cervello che sono spesso prese di mira da farmaci antidepressivi. Ciò potrebbe spiegare il tasso di risposta al placebo del 50-75% negli studi antidepressivi.

Psiconeuroimmunologia

La psiconeuroimmunologia è un’area relativamente nuova di studio scientifico. Studia l’effetto diretto dell’attività cerebrale sul sistema immunitario. Proprio come un cane può essere condizionato a salivare al suono di una campana, così i topi possono essere condizionati a frenare il loro sistema immunitario quando vengono presentati con uno stimolo specifico.

È noto da tempo che una prospettiva positiva può aiutare a scongiurare la malattia. Negli ultimi anni, questa pseudo-scienza è diventata un fatto scientifico. Aspettarsi miglioramenti nella salute può influire sull’efficacia del sistema immunitario di un individuo.

I percorsi con cui il cervello influisce sul sistema immunitario sono complessi. Una spiegazione ha iniziato a formarsi solo di recente. Esiste la possibilità che questo tipo di interazione abbia un ruolo nell’effetto placebo.

Evolved health regulation

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Una spiegazione per l’effetto placebo è l’evoluzione della capacità del cervello umano di moderare la guarigione.

Il corpo di un mammifero ha sviluppato utili risposte fisiologiche agli agenti patogeni.

Ad esempio, la febbre aiuta a rimuovere batteri e virus aumentando la temperatura interna. Tuttavia, poiché queste risposte hanno un costo, il cervello decide quando effettuerà una certa risposta.

Ad esempio, nella tarda gravidanza o durante gli stati di malnutrizione, il corpo non effettua la risposta febbrile alle infezioni. Un aumento della temperatura potrebbe danneggiare un bambino o consumare più energia di quanto un individuo affamato possa risparmiare.

La teoria evoluta di regolamento di salute suggerisce che una credenza forte in un farmaco o in un intervento potrebbe alleviare i sintomi. Il cervello “decide” che non ha bisogno di montare la risposta appropriata, come febbre o dolore.

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