Jimmy Hoffa è scomparso-e poi la sua eredità ha assunto una vita propria

Il 30 luglio 1975, Jimmy Hoffa, l’ex presidente del Sindacato Teamsters, è scomparso.

Era andato in un ristorante nella periferia di Detroit apparentemente in attesa di incontrare un paio di figure mafiose che aveva conosciuto per decenni. Sperava di ottenere il loro sostegno per il suo tentativo di tornare alla presidenza dell’Unione. Alcuni clienti ricordarono di averlo visto nel parcheggio del ristorante prima delle 3 del pomeriggio

Qualche tempo dopo che scomparve senza lasciare traccia.

L’FBI ha a lungo assunto che Hoffa è stato vittima di un colpo di folla. Ma nonostante un’indagine lunga decenni, nessuno è mai stato accusato del suo omicidio. Il suo corpo non è mai stato trovato.

Eppure, anche se mancano i suoi resti fisici, Hoffa vive nella nostra coscienza culturale collettiva.

“The Irishman” di Martin Scorsese è solo l’ultimo film ad offrire una versione romanzata della storia di Hoffa. Prima c’era “F. I. S. T.” di Sylvester Stallone (1978), “Hoffa” di Danny DeVito (1992) e il film per la TV “Blood Feud” (1983).

È stato oggetto di innumerevoli libri di true crime, il più famoso di Charles Brandt “I Heard You Paint Houses.”Ha ispirato un episodio di” I Simpson.”E ha raccolto in tabloid come il settimanale World News, che sosteneva di averlo trovato a vivere in Argentina, nascondendosi dai vendicativi Kennedy.

Da quando ho iniziato a fare ricerche e scrivere sulla storia dei Teamsters, le persone mi hanno chiesto dove penso che si trovi il corpo di Hoffa. La sua storia, ho imparato, è l’unico aspetto della storia del lavoro con cui quasi ogni americano è familiare.

La scomparsa di Hoffa lo trasformò da un leader sindacale controverso in una figura mitica. Nel corso del tempo, mi sono reso conto che la risonanza di Hoffa nella nostra cultura ha importanti implicazioni politiche per il movimento operaio di oggi.

L’ascesa e la caduta del ‘Teamsters Teamster’

Hoffa divenne un nome familiare alla fine degli anni 1950, quando Robert F. Kennedy, allora in servizio come consigliere capo per il Comitato Racket del Senato, lo grigliò pubblicamente sui suoi legami con la mafia.

Mentre altri testimoni evitavano di rispondere alle domande invocando i loro diritti di Quinto Emendamento, Hoffa, il neo eletto leader della più grande e potente unione della nazione, adottò una posizione di sfida. Non ha mai negato di avere connessioni con figure del crimine organizzato; invece, ha affermato che questi erano i tipi di persone con cui a volte ha dovuto lavorare mentre rafforzava e cresceva la sua unione di fronte all’opposizione del datore di lavoro. Ha respinto con rabbia ogni accusa di corruzione e propagandato i guadagni che la sua unione aveva vinto per la sua appartenenza.

Il presidente dell’Unione dei Teamsters Jimmy Hoffa, a sinistra, ascolta la testimonianza durante le audizioni del Comitato Rackets del Senato sulle accuse di corruzione nell’unione. AP Photo

Lo sparring verbale tra Kennedy e Hoffa divenne la parte più memorabile delle udienze.

A beneficio delle grandi imprese, ha trasformato Hoffa in un simbolo minaccioso del racket del lavoro.

Ma per i suoi membri del sindacato, ha solo migliorato la sua posizione. Erano già entusiasti dei contratti che Hoffa aveva negoziato che includevano una migliore retribuzione e condizioni di lavoro. Ora i suoi membri lo salutarono come il loro campione merlata e indossavano bottoni proclamando, ” Hoffa, il Teamsters Teamster.”

La sua appartenenza è rimasta fedele anche quando Hoffa è diventato il bersaglio di una serie di sforzi di accusa.

Dopo essere diventato procuratore generale nel 1961, Kennedy creò un’unità all’interno del Dipartimento di Giustizia i cui avvocati si riferivano a se stessi come “Get Hoffa Squad.”La loro direttiva era di colpire Hoffa e i suoi più stretti collaboratori. Gli sforzi della squadra culminarono nelle condanne contro Hoffa nel 1964 per manomissione della giuria e frode del fondo pensione dell’unione. Nonostante questa battuta d’arresto, la presa di Hoffa sulla presidenza dei Teamsters rimase ferma anche dopo essere entrato in prigione federale nel 1967.

Quando finalmente lasciò l’incarico, Hoffa lo fece volontariamente. Si dimise nel 1971 come parte di un accordo per ottenere la clemenza esecutiva dall’amministrazione Nixon. C’era una condizione scritta nella concessione di clemenza del presidente: non poteva correre per una posizione nell’unione fino al 1980.

Una volta libero, Hoffa ha affermato che il suo divieto dall’ufficio sindacale era illegittimo e ha iniziato a pianificare di correre per la presidenza di Teamsters. Tuttavia, ha affrontato la resistenza non dal governo, ma da figure del crimine organizzato, che avevano trovato più facile lavorare con il successore di Hoffa, Frank Fitzsimmons.

L’incontro di Hoffa al ristorante il 30 luglio 1975, faceva parte dei suoi sforzi per placare quell’opposizione.

Chiaramente, le cose non sono andate come previsto.

Alcuni teorizzano che la mafia lo abbia ucciso per assicurarsi che non si sarebbe candidato contro Fitzsimmons nelle prossime elezioni sindacali dei Teamsters del 1976.

Ma dopo nessun arresto e molteplici scavi infruttuosi per cercare di localizzare il suo corpo, il caso di Hoffa rimane, fino ad oggi, irrisolto.

In questa fotografia di giugno 2013, Robert Foley della divisione di Detroit dell’FBI annuncia che l’FBI era venuto a vuoto dopo uno scavo, basato su una punta, per scoprire i resti di Hoffa. AP Photo / Carlos Osorio

Dall’uomo al mito

Nella storia di Andrew Lawler della Colonia perduta di Roanoke, scrive: “Morire è tragico, ma sparire è diventare una leggenda, un mistero.”

Le storie dovrebbero avere un inizio, una metà e una fine. Ma quando le persone scompaiono e non vengono mai trovate, spiega Lawler, dureranno come soggetti di fascino senza fine. Permette loro eredità da riscrivere, più e più volte.

Queste nuove interpretazioni, osserva Lawler, “possono rivelare qualcosa di nuovo su chi eravamo, chi siamo e chi vogliamo essere.”

Il mito di Hoffa continua a vivere, anche se sono passati quasi cinque decenni da quel pomeriggio del luglio 1975.

Che forme ha preso?

Per alcuni, rappresenta un’immagine idealizzata della classe operaia – un uomo che aveva conosciuto il duro lavoro manuale e lavorato instancabilmente per raggiungere il suo successo. Ma anche dopo essere salito al suo posto di leadership, Hoffa ha vissuto semplicemente ed evitato la finzione.

Come diceva un articolo del Washington Post del 1992, “Indossava calzini bianchi e gli piaceva il suo manzo cotto bene well russava all’opera.”

Nel frattempo, la sua faida con i Kennedy ha snocciolato un” duro “populista dalle banchine di carico “contro” la classe professionale, la classe dirigente, gli esperti istruiti.”Il pezzo del Washington Post lega la storia di Hoffa a quella di un’altra icona della classe operaia. “Guardare Hoffa andare contro Bobby Kennedy era come guardare John Henry andare contro un martello a vapore-era solo una questione di tempo prima che perdesse.”

Un uomo cammina sopra le macerie a Jersey City, N. J., uno dei luoghi in cui le autorità hanno cercato il corpo dell’ex boss scomparso Jimmy Hoffa. AP Photo

Ma il mito di Hoffa può anche servire come racconto morale. The New Republic, ad esempio, ha descritto come il film di Danny DeVito del 1992 rielabora la vita di Hoffa nella storia di un “campione merlato della classe operaia” che fa “un patto faustiano con gli inferi.”

Nel film, i Teamsters di Hoffa sono catturati in battaglie di picchetto senza speranza con i sicari della mafia che i datori di lavoro anti-sindacali hanno assunto. Al fine di ottenere quei sicari di cambiare lato, Hoffa fa un affare con i leader della mafia. Ma la mafia alla fine ha ucciso Hoffa quando cerca di sfidare il loro controllo, diventando vittima della sua sfrenata ambizione.

Infine, il ruolo misterioso della malavita nella morte di Hoffa mantiene la sua storia avvincente per gli americani che hanno un fascino con le teorie del complotto. Sostiene l’idea di una cabala invisibile che gestisce segretamente tutto, e che può far sparire senza lasciare traccia anche un famoso leader laburista.

La storia di Hoffa è spesso intrecciata con le teorie sull’assassinio di Kennedy che attribuiscono l’omicidio del presidente a una cospirazione del crimine organizzato. Sia gli omicidi di Hoffa che di Kennedy, in questi resoconti, evidenziano il potere apparentemente illimitato della malavita per proteggere i suoi interessi, con tentacoli che si estendono nel governo e nelle forze dell’ordine.

Hoffa ha contaminato il movimento operaio?

Oltre due decenni dopo la sua scomparsa, un articolo del 1997 sul Los Angeles Times ha osservato che “Nessuna unione in America evoca immagini più negative dei Teamsters.”

Questo è importante, perché per la maggior parte degli americani che non hanno una conoscenza di prima mano sul lavoro organizzato, Hoffa è l’unico nome del leader laburista che riconoscono. E come studioso di comunicazione William Puette ha notato, ” la notorietà dei Teamsters è tale che per molte persone in questo paese il Sindacato Teamsters è il movimento operaio.”

Un sindacato ampiamente percepito come mobbed up – con un leader laburista noto per i suoi legami mafiosi – è venuto, nella mente di alcuni americani, a rappresentare l’intero movimento operaio. Questa percezione, a sua volta, rafforza gli argomenti contro le riforme legislative che faciliterebbero gli sforzi organizzativi dell’unione.

Gli altri temi del mito di Hoffa hanno implicazioni negative simili per il lavoro. Egli rappresenta un nostalgico, bianco, identità maschile che una volta esisteva in un mondo apparentemente perduto di lavoro manuale. Questo mito implica anche che le unioni emerse in quei tempi antichi non sono più necessarie.

Questa rappresentazione non corrisponde alla realtà. La classe operaia di oggi è diversificata e impiegata in un ampio spettro di duro lavoro manuale. Se stai lavorando come aiutante di salute a casa o nell’economia gig, la necessità di protezione dell’unione rimane abbastanza reale.

Ma per quegli americani della classe operaia che vedono la loro società controllata da una cabala nascosta di potenti forze corrotte-come i burattinai che presumibilmente avevano ucciso JFK e Hoffa – l’attivismo del lavoro può apparire donchisciottesco.

Per queste ragioni, il fantasma di Jimmy Hoffa continua a perseguitare il movimento operaio oggi.

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