Giganti greci

“Prima che ci fossero umani su Pallene, la storia racconta che fu combattuta una battaglia tra gli dei e i giganti. Tracce della scomparsa dei giganti continuano ad essere viste fino ad oggi, ogni volta che i torrenti si gonfiano di pioggia e l’acqua eccessiva rompe le loro rive e inonda i campi. Si dice che anche ora in calanchi e burroni la gente scopre ossa di enormità incommensurabile, come carcasse di uomini ma molto più grandi.”

Sol Lo storico greco Solinus, c. AD 200

Ossa gigantesche

Gli antichi greci raccontavano storie di giganti, descrivendoli come creature in carne e ossa che vivevano e morirono–e le cui ossa potevano essere trovate uscendo dal terreno dove erano state sepolte molto tempo fa. In effetti, ancora oggi in Grecia si possono trovare ossa grandi e sorprendentemente umane. Gli scienziati moderni capiscono che tali ossa sono i resti di mammut, mastodonti e rinoceronti lanosi che un tempo vivevano nella regione.

Ma gli antichi greci erano in gran parte familiarità con questi animali massicci, e molti credevano che le enormi ossa che hanno trovato erano i resti di giganti umani simili. Eventuali tratti non umani nelle ossa sono stati pensati per essere dovuto alle caratteristiche anatomiche grottesche di giganti.

A colpo d’occhio: Giant

Da Paul Bunyan del folklore americano al creatore-dio norreno Ymir, giganti simili a umani popolano i miti di molte culture.

  • Le ossa lunghe dei parenti degli elefanti e degli umani sono abbastanza simili da essere confuse.
  • Gli eventi geologici tendono a distruggere i teschi dei parenti preistorici degli elefanti, lasciando solo enormi ossa lunghe, costole e vertebre simili a quelle umane.
  • Gli autori antichi spesso riferivano di aver trovato i resti di giganti alti centinaia di metri-molto più grandi di un elefante o di qualsiasi altro animale. Questi rapporti possono rappresentare tentativi di ricostruire le ossa di diversi animali trovati mescolati insieme come un unico gigante.

La battaglia con gli Dei

Secondo il mito greco, i giganti erano figli di Urano (il Cielo) e Gaia (la Terra) ma non erano quasi mai nati. Temendo che i giganti sarebbero stati troppo potenti, Urano non avrebbe permesso loro di nascere, imprigionandoli nel grembo di Gaia. A disagio, Gaia convinse suo figlio maggiore Kronos ad attaccare Urano; lo fece e il sangue che si riversò su Gaia liberò i giganti dalla loro prigione.

Kronos prese il potere, ma fu presto rovesciato dal dio Zeus. I giganti erano infuriati per la sconfitta del loro salvatore e fratello, e presero alberi come club e massi come missili, conducendo guerra a Zeus e agli altri dei greci in un’epica battaglia the la Gigantomachia. Ma i giganti furono infine sconfitti e sepolti sotto le montagne, dove si diceva che i loro tormentati brividi causassero terremoti ed eruzioni vulcaniche.

Vedere per credere

La gente di Tingis (moderna Tangeri, Marocco) una volta si vantava che il fondatore della loro città era un gigante di nome Anteo che è stato sepolto in un tumulo a sud della città. Per testare l’affermazione, i soldati romani scavarono nel tumulo nell ‘ 81 AC. Con loro grande sorpresa, emerse un enorme scheletro surfac che poi seppellirono con grandi onori. Gli scienziati moderni confermano che antichi fossili di elefanti sono comuni nella zona.

Colonne di basalto al Giant’s Causeway, Contea di Antrim, Irlanda del Nord
© D. Flaherty/Photo Researchers

A Giant’s Bridge?

La spettacolare Giant’s Causeway sulla costa nord-orientale dell’Irlanda è costituita da circa 40.000 colonne di roccia basaltica ad incastro. Secondo il mito irlandese, il gigante irlandese Finn MacCool costruì la causeway in modo da poter raggiungere a piedi la Scozia per combattere il gigante scozzese Benandonner. Formazioni come questa sono tipicamente il risultato di attività vulcanica. Circa 65 milioni di anni fa, la lava scorreva sull’area. Mentre la lava si raffreddava, si contrasse, fratturandosi nelle colonne viste oggi.

Cranio di elefante nano: il mito del Ciclope potrebbe essere stato alimentato da scoperte fossili di elefanti nani con la cavità nasale centrale-dove era attaccato il tronco-scambiato per una singola cavità oculare.
© D. Finnin/AMNH

Ciclope

Tornando a casa dalla guerra di Troia, il coraggioso avventuriero Odisseo e il suo equipaggio sbarcarono sull’isola di Sicilia. Felici di trovare cibo in una grotta, si rimpinzarono fino a quando l’occupante della grotta, un feroce ciclope di nome Polifemo, tornò a casa e cominciò a mangiare gli uomini uno per uno. Polifemo chiese presto ad Odisseo il suo nome e lui rispose: “Il mio nome non è nessuno.”Quella sera, Odisseo e i suoi uomini pianificarono la loro fuga first prima misero un palo nell’occhio di Polifemo. Urlando di dolore, Polifemo chiamò suo fratello ciclope: “Aiuto! Nessuno mi fa male!”Confusi, ignorarono le grida e Polifemo perse il suo unico occhio. Al mattino, Polifemo lasciò le sue pecore a pascolare dopo aver sentito lungo la schiena degli animali per assicurarsi che gli uomini non stessero cavalcando in cima. Ma Odisseo e il suo equipaggio si erano legati sotto le pance delle pecore, così scivolarono, inosservati dai ciclopi accecati.

Adapted Adattato dall’Odissea di Omero, c. 800-600 AC

Guardando le prove

I giganti con un occhio solo, chiamati ciclopi, dei miti greci si dice che vivano solitamente sull’isola di Sicilia nel Mar Mediterraneo. Significativamente, l’isola un tempo ospitava antichi elefanti i cui enormi teschi e ossa fossilizzati si trovano ancora oggi erodendo da scogliere e colline. Già nel 1370, gli studiosi hanno suggerito che quando i primi abitanti dell’isola incontrarono teschi di elefanti, potrebbero aver scambiato il grande foro centrale dove era attaccato il tronco per l’enorme cavità oculare di un ciclope.

“Cyclops” eye
© Getty Images

A colpo d’occhio: Ciclopi

Un gruppo di ciclopi erano i fabbri per gli dei e sono stati elogiati per la loro arte fine. Oggi, muri in pietra ben costruiti sono chiamati ” ciclopici.”

  • Il plurale di ciclope è ciclope (“sigh-KLO-peez”).
  • Un altro gruppo di ciclopi appare nell’Odissea di Omero. Li descrive come bruti grottescamente brutti, sgraziati, forti e testardi che erano inclini all’aggressività e al cannibalismo.
  • I ciclopi sono enormi creature umane con un solo occhio in mezzo alla fronte.

Poseidone (Nettuno), da un intaglio
il Credito: La Granger Collezione, New York

La Scintilla Nei Loro Occhi

Alcuni fabbri nell’antica Grecia possono avere indossato una patch su un occhio per evitare scintille dal accecante sia. Se è così, è giusto che i primi ciclopi ad apparire nei miti greci erano anche fabbri. Faticando nelle loro fucine fumose sotto il vulcano Etna, si dice che questi ciclopi abbiano creato i fulmini di Zeus, l’elmo dell’invisibilità di Ade e il tridente di Poseidone.

Cranio di elefante nano

L’apertura al centro di questo cranio di elefante nano è dove si attacca il tronco dell’animale. Ma gli antichi greci potrebbero aver interpretato la grande apertura del tronco come la massiccia, singolo occhio-presa di un ciclope.

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