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Biographie

Célèbre pour sa satire et en tant qu’auteur des voyages de Gulliver, Jonathan Swift est né à Dublin et a fait ses études au Kilkenny College et à l’Université de Dublin (maintenant Trinity College Dublin).

Premiers travaux et écrits

Après une période de travail en tant qu’assistant personnel du diplomate anglais William Temple, il tutoie en privé la jeune amie de la famille de Temple, Esther Johnson, la  » Stella » à qui de nombreux poèmes de Swift sont adressés. De 1690 à 1702 environ, Swift fut curé de paroisse en Irlande rurale. Il écrit également à cette époque, produisant des œuvres telles que La Bataille des Livres (qui ne sera publiée qu’en 1704), récit satirique, situé dans une bibliothèque, d’un affrontement entre les livres « anciens » et « modernes » et les idées qu’ils contiennent.

La bataille a été publiée anonymement aux côtés de A Tale of a Tub, satire en prose à plusieurs niveaux de Swift des habitudes des critiques littéraires et des interprètes religieux, dont la couverture affirmait qu’elle avait été « Écrite pour l’amélioration universelle de l’humanité ». Beaucoup de critiques à qui sa satire était destinée ont en fait tenté, et dans certains cas publié, des explications sur les obscurcissements délibérés du texte.

Vie politique et satire

Vers 1714, Swift aide à fonder le Scriblerus Club, avec Alexander Pope et d’autres auteurs tels que John Arbuthnot, John Gay et Thomas Parnell. Ils ont inventé le personnage satirique de Martinus Scriblerus et ont commencé à co-écrire ses « mémoires », qui étaient destinés à se moquer de la littérature, de la culture et de l’érudition contemporaines.

À cette époque, bien qu’il réside toujours officiellement en Irlande, Swift est fortement impliqué dans la vie politique britannique, d’abord faisant pression sur le gouvernement Whig au nom du clergé irlandais, puis travaillant en étroite collaboration avec les membres du gouvernement tory de 1711 jusqu’à sa chute en 1714.

Après cela, Swift retourna en Irlande, tournant ses attentions politiques à tenter d’améliorer le sort de la population, dont beaucoup étaient pauvres, et plaidant pour l’indépendance de la domination britannique. Plus célèbre, sous le pseudonyme de M B Drapier, Swift publie The Drapier’s Letters (1724), une protestation contre l’introduction d’une nouvelle pièce de cuivre qui déprécierait l’économie irlandaise. Une proposition modeste suivit en 1729, qui suggéra apparemment sans détour que le peuple irlandais affamé devrait envisager de manger ses propres enfants.

Les voyages de Gulliver

En plus de devenir un synonyme de cette forme de satire particulièrement impassible (encore souvent appelée « Swiftienne »), et d’avoir finalement occupé le poste de doyen de la cathédrale Saint-Patrick de Dublin, Swift est maintenant probablement mieux connu pour ses Voyages de Gulliver, un récit de voyage factice relatant les voyages autour du monde de l’explorateur fictif Lemuel Gulliver. Bien que, dans les années qui ont suivi sa publication, les Voyages de Gulliver soient devenus un classique pour enfants, il est également tranchant dans ses attaques contre diverses hypocrisies sociales, intellectuelles et religieuses de l’époque de Swift. Comme l’a dit son auteur lui-même, et comme l’illustre peut-être la popularité de ce livre assez brutal, « La satire est une sorte de verre, où les spectateurs découvrent généralement le visage de chacun, sauf le leur ».

De plus amples informations sur la vie de Jonathan Swift peuvent être trouvées via l’Oxford Dictionary of National Biography.

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