L’effet placebo est-il réel?

L’effet placebo change d’un individu à l’autre et sa force varie d’une maladie à l’autre. Les raisons de l’influence d’un placebo ne sont pas entièrement comprises. Compte tenu de la variation de la réponse, il est probable qu’il y ait plus d’un mécanisme à l’œuvre.

Voici quatre des facteurs qui seraient impliqués dans l’effet placebo.

Attente et conditionnement

Une partie du pouvoir du placebo réside dans les attentes de l’individu qui les prend. Ces attentes peuvent concerner le traitement, la substance ou le médecin prescripteur.

Cette attente peut provoquer une baisse des hormones de stress ou les amener à recatégoriser leurs symptômes. Par exemple, une « douleur aiguë » pourrait plutôt être perçue comme un « picotement inconfortable ». »

D’un autre côté, si l’individu ne s’attend pas à ce que le médicament fonctionne ou s’attend à ce qu’il y ait des effets secondaires, le placebo peut générer des résultats négatifs. Dans ces cas, le placebo est plutôt appelé nocebo.

Une étude a donné des opioïdes placebo aux participants qui avaient récemment pris de véritables opioïdes. Un effet secondaire bien documenté des opioïdes est la dépression respiratoire. Les chercheurs ont constaté que le médicament placebo provoquait une dépression respiratoire, malgré l’absence d’ingrédients actifs.

Certains pensent que le conditionnement classique pourrait jouer un rôle dans l’effet placebo. Les gens sont habitués à prendre des médicaments et à se sentir mieux. L’acte de prendre un médicament suscite une réponse positive.

Le conditionnement et l’attente sont des mécanismes distincts, mais ils sont susceptibles d’être liés.

L’effet placebo et le cerveau

Des études d’imagerie cérébrale ont révélé des changements mesurables dans l’activité neuronale des personnes souffrant d’analgésie sous placebo. Les zones impliquées comprennent des parties du tronc cérébral, de la moelle épinière, du noyau accumbens et de l’amygdale.

De fortes réponses au placebo ont également été liées à une augmentation de l’activité des récepteurs de la dopamine et des opioïdes. Ces deux produits chimiques sont impliqués dans les voies de récompense et de motivation dans le cerveau. Inversement, les nocebos réduisent l’activité des récepteurs de la dopamine et des opioïdes.

Certains de ces changements neurologiques se produisent dans des zones du cerveau qui sont souvent ciblées par les antidépresseurs. Cela pourrait expliquer le taux de réponse au placebo de 50 à 75% dans les essais d’antidépresseurs.

Psychoneuroimmunologie

La psychoneuroimmunologie est un domaine d’étude scientifique relativement nouveau. Il étudie l’effet direct de l’activité cérébrale sur le système immunitaire. Tout comme un chien peut être conditionné pour saliver au son d’une cloche, les souris peuvent également être conditionnées pour restreindre leur système immunitaire lorsqu’elles sont soumises à un stimulus spécifique.

On sait depuis longtemps qu’une perspective positive peut aider à conjurer la maladie. Ces dernières années, cette pseudo-science est devenue un fait scientifique. S’attendre à des améliorations de la santé peut avoir un impact sur l’efficacité du système immunitaire d’un individu.

Les voies par lesquelles le cerveau affecte le système immunitaire sont complexes. Une explication n’a commencé à se former que récemment. Il est possible que ce type d’interaction joue un rôle dans l’effet placebo.

Evolved health regulation

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Une explication de l’effet placebo est l’évolution de la capacité d’un cerveau humain à modérer la guérison.

Le corps d’un mammifère a développé des réponses physiologiques utiles aux agents pathogènes.

Par exemple, la fièvre aide à éliminer les bactéries et les virus en augmentant la température interne. Cependant, comme ces réponses ont un coût, le cerveau décide quand il effectuera une certaine réponse.

Par exemple, en fin de grossesse ou lors d’états de malnutrition, le corps n’effectue pas la réponse de fièvre à l’infection. Une température élevée pourrait nuire à un bébé ou utiliser plus d’énergie qu’une personne affamée ne peut en épargner.

La théorie évolutive de la régulation de la santé suggère qu’une forte croyance en un médicament ou une intervention pourrait soulager les symptômes. Le cerveau « décide » qu’il n’a pas besoin de monter la réponse appropriée, telle que de la fièvre ou de la douleur.

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