Jimmy Hoffa a disparu – puis son héritage a pris une vie propre

Le 30 juillet 1975, Jimmy Hoffa, l’ancien président du Syndicat des Teamsters, a disparu.

Il était allé dans un restaurant de la banlieue de Detroit s’attendant apparemment à rencontrer quelques figures de la mafia qu’il connaissait depuis des décennies. Il espérait gagner leur soutien pour son retour à la présidence de l’Union. Quelques clients se sont souvenus de l’avoir vu sur le parking du restaurant avant 15 heures.

Quelque temps après, il a disparu sans laisser de trace.

Le FBI a longtemps supposé que Hoffa avait été victime d’un coup de foule. Mais malgré une enquête de plusieurs décennies, personne n’a jamais été accusé de son meurtre. Son corps n’a jamais été retrouvé.

Pourtant, même si ses restes physiques sont manquants, Hoffa vit dans notre conscience culturelle collective.

« The Irishman” de Martin Scorsese n’est que le dernier film à proposer une version fictive de l’histoire de Hoffa. Avant cela, il y avait « F.I.S.T.” de Sylvester Stallone (1978), « Hoffa” de Danny DeVito (1992) et le téléfilm « Blood Feud” (1983).

Il a fait l’objet d’innombrables livres sur le crime, le plus célèbre étant « I Heard You Paint Houses » de Charles Brandt. » Il a inspiré un épisode de « Les Simpson. »Et il apparaît dans des tabloïds tels que l’hebdomadaire World News, qui prétend l’avoir trouvé vivant en Argentine, se cachant des Kennedys vengeurs.

Depuis que j’ai commencé à faire des recherches et à écrire sur l’histoire des Teamsters, les gens m’ont demandé où se trouvait le corps de Hoffa. Son histoire, j’ai appris, est le seul aspect de l’histoire du travail avec lequel presque tous les Américains sont familiers.

La disparition de Hoffa le transforma d’un dirigeant syndical controversé en une figure mythique. Au fil du temps, j’ai réalisé que la résonance d’Hoffa dans notre culture a des implications politiques importantes pour le mouvement ouvrier d’aujourd’hui.

La montée et la chute du « Teamsters Teamster »

Hoffa est devenu un nom familier à la fin des années 1950, lorsque Robert F. Kennedy, alors conseiller en chef du Comité sénatorial des rackets, l’a publiquement grillé au sujet de ses liens avec la mafia.

Alors que d’autres témoins évitaient de répondre aux questions en invoquant leurs droits au Cinquième amendement, Hoffa, le nouveau chef élu du syndicat le plus important et le plus puissant du pays, adopta une position de défi. Il n’a jamais nié avoir des liens avec des personnalités du crime organisé; au lieu de cela, il a affirmé que c’était le genre de personnes avec lesquelles il devait parfois travailler alors qu’il renforçait et développait son syndicat face à l’opposition des employeurs. Il rejette avec colère toute allégation de corruption et vante les gains obtenus par son syndicat pour son adhésion.

Le président du Syndicat des Teamsters, Jimmy Hoffa, à gauche, écoute les témoignages lors des audiences du Comité sénatorial des rackets sur les allégations de corruption au sein du syndicat. AP Photo

Le combat verbal entre Kennedy et Hoffa est devenu la partie la plus mémorable des audiences.

Au profit des grandes entreprises, il a transformé Hoffa en un symbole menaçant du racket du travail.

Mais pour les membres de son syndicat, cela ne faisait que renforcer sa position. Ils étaient déjà ravis des contrats négociés par Hoffa qui comprenaient de meilleures conditions de rémunération et de travail. Maintenant, ses membres l’ont salué comme leur champion en difficulté et portaient des boutons proclamant: « Hoffa, le Teamster Teamsters. »

Ses membres sont restés fidèles même si Hoffa est devenu la cible d’une série de poursuites judiciaires.

Après être devenu procureur général en 1961, Kennedy a créé une unité au sein du ministère de la Justice dont les avocats se sont appelés  » Get Hoffa Squad ». »Leur directive était de cibler Hoffa et ses plus proches collaborateurs. Les efforts de l’escouade ont abouti à des condamnations contre Hoffa en 1964 pour avoir falsifié et fraudé le fonds de pension du syndicat. Malgré ce revers, l’emprise de Hoffa sur la présidence des Teamsters est restée ferme même après son entrée dans la prison fédérale en 1967.

Quand il a finalement quitté ses fonctions, Hoffa l’a fait volontairement. Il démissionne en 1971 dans le cadre d’un accord visant à obtenir la clémence de l’administration Nixon. Il y avait une condition inscrite dans l’octroi de la clémence du président: il ne pouvait pas se présenter à un poste dans l’union avant 1980.

Une fois libre, Hoffa a affirmé que son interdiction du bureau syndical était illégitime et a commencé à planifier de se présenter à la présidence des Teamsters. Cependant, il se heurta à la résistance non pas du gouvernement mais de personnalités du crime organisé, qui avaient trouvé plus facile de travailler avec le successeur de Hoffa, Frank Fitzsimmons.

La rencontre de Hoffa au restaurant le 30 juillet 1975 faisait partie de ses efforts pour apaiser cette opposition.

Clairement, les choses ne se sont pas passées comme prévu.

Certains pensent que la mafia l’a fait tuer afin de s’assurer qu’il ne se présenterait pas contre Fitzsimmons aux prochaines élections syndicales des Teamsters en 1976.

Mais après aucune arrestation et de multiples fouilles infructueuses pour tenter de retrouver son corps, le cas de Hoffa reste, à ce jour, non résolu.

Sur cette photographie de juin 2013, Robert Foley de la division de Detroit du FBI annonce que le FBI était arrivé vide après une fouille, basée sur une astuce, pour découvrir les restes d’Hoffa. AP Photo/Carlos Osorio

De l’homme au mythe

Dans l’histoire de la colonie perdue de Roanoke d’Andrew Lawler, il écrit:  » Mourir est tragique, mais disparaître, c’est devenir une légende, un mystère. »

Les histoires sont censées avoir un début, un milieu et une fin. Mais lorsque des personnes disparaissent et ne sont jamais retrouvées, explique Lawler, elles subiront une fascination sans fin. Cela permet à leurs héritages d’être réécrits, encore et encore.

Ces nouvelles interprétations, observe Lawler, « peuvent révéler quelque chose de nouveau sur qui nous étions, qui nous sommes et qui nous voulons être. »

Le mythe d’Hoffa perdure, même si près de cinq décennies se sont écoulées depuis cet après-midi de juillet 1975.

Quelles formes a-t-il pris ?

Pour certains, il représente une image idéalisée de la classe ouvrière – un homme qui avait connu le travail manuel et travaillé sans relâche pour réussir. Mais même après avoir accédé à son poste de direction, Hoffa vivait simplement et évitait les faux-semblants.

Comme le dit un article du Washington Post de 1992, « Il portait des chaussettes blanches et aimait bien son bœuf cuit moyennement medium Il ronflait à l’opéra. »

Pendant ce temps, sa querelle avec les Kennedys opposait un « dur à cuire populiste des quais de chargement” à « la classe professionnelle, la classe dirigeante, les experts instruits. »L’article du Washington Post lie l’histoire de Hoffa à celle d’une autre icône de la classe ouvrière. « Regarder Hoffa affronter Bobby Kennedy, c’était comme regarder John Henry affronter un marteau à vapeur – ce n’était qu’une question de temps avant qu’il perde.”

Un homme marche sur des décombres à Jersey City, New Jersey, l’un des endroits où les autorités ont cherché le corps de l’ancien patron de Teamster disparu Jimmy Hoffa. AP Photo

Mais le mythe de Hoffa peut aussi servir de conte de moralité. The New Republic, par exemple, a décrit comment le film de Danny DeVito en 1992 retravaille la vie d’Hoffa dans l’histoire d’un « champion en difficulté de la classe ouvrière” qui fait « un pacte faustien avec la pègre. »

Dans le film, les Teamsters de Hoffa sont pris dans des batailles de piquets de grève désespérées avec des hommes de main de la mafia que les employeurs antisyndicaux ont embauchés. Afin d’amener ces hommes de main à changer de camp, Hoffa fait un marché avec les chefs de la mafia. Mais la mafia a finalement tué Hoffa lorsqu’il tente de défier leur contrôle, devenant la victime de sa propre ambition débridée.

Enfin, le rôle mystérieux de la pègre dans la mort d’Hoffa maintient son histoire convaincante pour les Américains fascinés par les théories du complot. Il soutient l’idée d’une cabale invisible qui dirige secrètement tout, et qui peut faire disparaître même un leader travailliste célèbre sans laisser de trace.

L’histoire de Hoffa est souvent intimement liée aux théories sur l’assassinat de Kennedy qui attribuent le meurtre du président à une conspiration du crime organisé. Les meurtres d’Hoffa et de Kennedy, dans ces récits, mettent en évidence le pouvoir apparemment illimité de la pègre de protéger ses intérêts, avec des tentacules qui s’étendent au gouvernement et aux forces de l’ordre.

Hoffa a-t-il entaché le mouvement ouvrier?

Plus de deux décennies après sa disparition, un article de 1997 du Los Angeles Times notait qu' » Aucune union en Amérique n’évoque plus d’images négatives que les Teamsters. »

Cela compte, car pour la plupart des Américains qui manquent de connaissances de première main sur le travail organisé, Hoffa est le seul nom de leader syndical qu’ils reconnaissent. Et comme l’a noté William Puette, spécialiste des communications, « la notoriété des Teamsters est telle que pour beaucoup de gens dans ce pays, le Syndicat des Teamsters est le mouvement syndical. »

Un syndicat largement perçu comme gangrené – avec un leader syndical connu pour ses liens mafieux – est venu, dans l’esprit de certains Américains, représenter l’ensemble du mouvement ouvrier. Cette perception, à son tour, renforce les arguments contre les réformes législatives qui faciliteraient les efforts d’organisation syndicale.

Les autres thèmes du mythe de Hoffa ont des implications négatives similaires pour le travail. Il représente une identité masculine blanche et nostalgique qui existait autrefois dans un monde apparemment perdu du travail manuel. Ce mythe implique également que les unions qui ont émergé dans ces temps anciens ne sont plus nécessaires.

Cette représentation ne correspond pas à la réalité. La classe ouvrière d’aujourd’hui est diversifiée et employée dans un large éventail de travaux manuels difficiles. Que vous travailliez comme aide-soignant à domicile ou dans l’économie à la demande, le besoin de protection syndicale reste bien réel.

Mais pour ces Américains de la classe ouvrière qui voient leur société contrôlée par une cabale cachée de forces puissantes et corrompues – comme les maîtres de marionnettes qui auraient fait tuer JFK et Hoffa – l’activisme syndical peut sembler quichotte.

Pour ces raisons, le fantôme de Jimmy Hoffa continue de hanter le mouvement ouvrier aujourd’hui.

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