Géants grecs

« Avant qu’il y ait des humains sur Pallène, l’histoire raconte qu’une bataille a été livrée entre les dieux et les géants. Les traces de la disparition des géants continuent d’être visibles à ce jour, chaque fois que des torrents gonflent de pluie et que l’eau excessive brise leurs rives et inonde les champs. Ils disent que même maintenant, dans les ravins et les ravins, les gens découvrent des os d’une énormité incommensurable, comme des carcasses d’hommes mais beaucoup plus grandes. »

historian L’historien grec Solinus, c. AD 200

Os gigantesques

Les anciens Grecs racontaient des histoires de géants, les décrivant comme des créatures de chair et de sang qui vivaient et mouraientand et dont les os pouvaient être trouvés sortant du sol où ils étaient enterrés il y a longtemps. En effet, même aujourd’hui, de grands os ressemblant étonnamment à des humains peuvent être trouvés en Grèce. Les scientifiques modernes comprennent que ces os sont les restes de mammouths, de mastodontes et de rhinocéros laineux qui vivaient autrefois dans la région.

Mais les Grecs de l’Antiquité ne connaissaient en grande partie pas ces animaux massifs, et beaucoup croyaient que les énormes os qu’ils avaient trouvés étaient les restes de géants ressemblant à des humains. On pensait que tous les traits non humains dans les os étaient dus aux caractéristiques anatomiques grotesques des géants.

En un coup d’œil : Géant

De Paul Bunyan du folklore américain au dieu créateur nordique Ymir, des géants de type humain peuplent les mythes de nombreuses cultures.

  • Les os longs des parents d’éléphants et des humains sont suffisamment similaires pour être confondus.
  • Les événements géologiques ont tendance à détruire les crânes des parents d’éléphants préhistoriques, ne laissant que d’énormes os longs, des côtes et des vertèbres ressemblant à des humains.
  • Les auteurs anciens ont souvent rapporté avoir trouvé les restes de géants de plusieurs centaines de pieds de hautmuch beaucoup plus gros qu’un éléphant ou tout autre animal. Ces rapports peuvent représenter des tentatives de reconstruction des os de plusieurs animaux trouvés mélangés comme un seul géant.

La Bataille avec les Dieux

Selon le mythe grec, les géants étaient les enfants d’Uranus (le Ciel) et de Gaïa (la Terre) mais n’étaient presque jamais nés. Craignant que les géants soient trop puissants, Uranus ne les laisserait pas naître, les emprisonnant dans le ventre de Gaïa. Mal à l’aise, Gaia convainc son fils aîné Kronos d’attaquer Uranus ; il le fait et le sang qui s’est répandu sur Gaia libère les géants de leur prison.

Kronos prit le pouvoir, mais fut bientôt renversé par le dieu Zeus. Les géants étaient furieux de la défaite de leur sauveur et de leur frère, et ils ont pris des arbres comme des massues et des rochers comme des missiles, faisant la guerre à Zeus et aux autres dieux grecs dans une bataille épiquethe la Gigantomachie. Mais les géants ont finalement été vaincus et ensevelis sous des montagnes, où leurs frissons tourmentés auraient provoqué des tremblements de terre et des éruptions volcaniques.

Voir, c’est croire

Les habitants de Tingis (aujourd’hui Tanger, Maroc) se vantaient autrefois que le fondateur de leur ville était un géant nommé Antaeus qui a été enterré dans un monticule au sud de la ville. Pour tester la revendication, les soldats romains ont creusé dans le monticule en 81 avant JC. À leur grande surprise, un énorme squelette a fait surfacewhich qu’ils ont ensuite réenterré avec de grands honneurs. Les scientifiques modernes confirment que les anciens fossiles d’éléphants sont communs dans la région.

Colonnes de basalte à la Chaussée des Géants, comté d’Antrim, Irlande du Nord
© D. Flaherty /Photo Researchers

Un Pont de Géant ?

La spectaculaire Chaussée des Géants sur la côte nord-est de l’Irlande se compose d’environ 40 000 colonnes imbriquées de roche basaltique. Selon le mythe irlandais, le géant irlandais Finn MacCool a construit la chaussée pour pouvoir marcher jusqu’en Écosse pour combattre le géant écossais Benandonner. Des formations comme celle-ci sont généralement le résultat d’une activité volcanique. Il y a environ 65 millions d’années, de la lave coulait sur la région. Comme la lave s’est refroidie, elle s’est contractée, se fracturant dans les colonnes vues aujourd’hui.

Crâne d’éléphant nain: Le mythe du Cyclope a peut-être été alimenté par les découvertes de fossiles d’éléphants nains avec la cavité nasale centralewhere où le tronc était attaché for confondu avec une seule orbite oculaire.
©D. Finnin /AMNH

Cyclope

Sur le chemin du retour de la guerre de Troie, le brave aventurier Ulysse et son équipage ont atterri sur l’île de Sicile. Heureux de trouver de la nourriture dans une grotte, ils se sont gorgés jusqu’à ce que l’occupant de la grotte, un cyclope féroce nommé Polyphème, rentre chez lui et commence à manger les hommes un par un. Polyphème demanda bientôt son nom à Ulysse et il répondit: « Mon nom n’est Personne. »Ce soir-là, Ulysse et ses hommes ont planifié leur évasion they d’abord ils ont enfoncé un pieu dans l’œil de Polyphème. Hurlant de douleur, Polyphème appela son frère cyclopes: « Au secours! Personne ne me fait de mal! » Confus, ils ignorèrent les cris, et Polyphème perdit son seul œil. Le matin, Polyphème laissa ses moutons paître après s’être senti le long du dos des animaux pour s’assurer que les hommes ne montaient pas sur le dessus. Mais Ulysse et son équipage s’étaient attachés sous le ventre des moutons, alors ils passèrent inaperçus devant le cyclope aveuglé.

AdaptedAdapté de l’Odyssée d’Homère, vers 800-600 avant JC

En regardant les preuves

On dit généralement que les géants borgnes, appelés cyclopes, des mythes grecs vivent sur l’île de Sicile en Méditerranée. De manière significative, l’île abritait autrefois d’anciens éléphants dont les énormes crânes et os fossilisés se trouvent encore aujourd’hui en train de s’éroder des falaises et des collines. Dès les années 1370, des chercheurs ont suggéré que lorsque les premiers habitants de l’île ont rencontré des crânes d’éléphants, ils auraient pu confondre le grand trou central où le tronc était attaché avec l’énorme orbite unique d’un cyclope.

Œil « Cyclope »
©Getty Images

En un coup d’œil: Cyclope

Un groupe de cyclopes étaient les forgerons des dieux et étaient loués pour leur savoir-faire artisanal. Aujourd’hui, les murs de pierre bien construits sont appelés « cyclopéens. »

  • Le pluriel de cyclope est cyclope (« soupir-KLO-peez »).
  • Un autre groupe de cyclopes apparaît dans l’Odyssée d’Homère. Il les décrit comme des brutes grotesquement laides, impures, fortes, têtues, sujettes à l’agression et au cannibalisme.
  • Les cyclopes sont d’énormes créatures ressemblant à des humains avec un seul œil au milieu de leur front.

Poséidon (Neptune) d’une taille-douce
Crédit: The Granger Collection, New York

L’étincelle Dans leur œil

Certains forgerons de la Grèce antique ont peut-être porté un patch sur un œil pour empêcher les étincelles volantes de les aveugler dans les deux. Si c’est le cas, il est tout à fait normal que les premiers cyclopes à apparaître dans les mythes grecs soient également des forgerons. Travaillant dans leurs forges enfumées sous l’Etna volcanique, ces cyclopes auraient fabriqué les éclairs de Zeus, le casque d’invisibilité d’Hadès et le trident de Poséidon.

Crâne d’éléphant nain

L’ouverture au centre de ce crâne d’éléphant nain est l’endroit où le tronc de l’animal se fixe. Mais les Grecs de l’Antiquité ont peut-être interprété la grande ouverture du tronc comme l’orbite massive et unique d’un cyclope.

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