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Si vous traversez le désert de Nazca au sud du Pérou, il n’y a pas grand chose à voir. Le paysage est si aride que presque rien ne pousse; même le vent s’agite rarement. Mais si vous pouviez vous propulser dans les airs et faire demi-tour pour admirer la vue, un curieux spectacle apparaîtrait.

Sur le sol désertique en contrebas, une collection de lignes faibles se mettait en évidence lors de l’ascension, traçant des chemins tantôt sinueux, tantôt rectilignes à travers le paysage. Des formes distinctes deviendraient alors claires: une araignée, un singe, un arbre et une figure géante ressemblant à un extraterrestre. Ce sont les Lignes de Nazca, une collection de centaines de gravures légères, également appelées géoglyphes, créées il y a près de deux mille ans par des habitants indigènes de ce qui est aujourd’hui le Pérou. L’environnement sec et l’air exceptionnellement calme ont préservé les marques pour que les archéologues modernes s’interrogent – et devinent leur objectif.

Lignes dans le désert

Les chiffres varient en taille, d’un peu plus d’une douzaine de pieds à des centaines de pieds de diamètre. Certaines lignes parcourent des kilomètres. Les marquages en font une collection curieuse: certains sont de simples lignes droites, tandis que d’autres révèlent des dessins élaborés. Certains semblent labyrinthiques, ce qui suggère qu’ils ont peut-être été promenés dans le cadre de rituels. D’autres sont supposés être simplement des sentiers que les gens utilisaient pour traverser le sol du désert.

L’environnement sec de la région a conservé les marques pendant environ 2 000 ans. (Crédit: Sviluppo /)

On pense que les géoglyphes ont été fabriqués par la civilisation Nasca, qui a habité la région pendant environ 800 ans à partir de 200 av.J.-C. (Les termes « Nasca » et « Nazca » sont souvent utilisés de manière interchangeable, mais le premier fait référence à la période et à la culture, tandis que le second décrit des lieux géographiques.) Les scientifiques datent les lignes entre environ 200 av.J.-C. et 600 après J.-C., sur la base de la datation au radiocarbone des poteries trouvées à proximité, des estimations du vieillissement de la roche et d’autres mesures.

Parmi les nombreux mystères des lignes, leur survie est peut-être la plus simple. Il pleut si peu dans le désert de Nazca, moins d’un pouce par an en moyenne, et l’air est si calme, qu’il y a peu de choses pour laver les lignes. Leur construction aussi s’explique facilement. Les lignes ont été faites en grattant la couche arable du désert rougeâtre pour révéler une couche légèrement plus profonde et d’apparence plus grise. Aucune des lignes n’est inscrite très profondément dans le sol — pas plus d’un pied ou deux. Ils varient d’environ un pied à plus d’une douzaine de pieds de largeur.

En 1982, une petite équipe a pu reproduire l’un des dessins les plus grands, le condor, en utilisant du bois et des cordes pour marquer les mesures tirées d’un dessin à petite échelle. Ces outils et méthodes simples auraient été à la disposition des Nasca à l’époque, et la reproduction a facilement fermé une théorie selon laquelle les « anciens extraterrestres” étaient en quelque sorte impliqués dans la création des lignes.

À quoi servaient les lignes Nazca ?

Le but des lignes, cependant, a été plus difficile à expliquer. Les archéologues ont suggéré un certain nombre de théories, y compris que les géoglyphes avaient une signification religieuse ou culturelle, étaient impliqués dans l’eau d’une manière ou d’une autre, ou étaient peut-être liés à des observations astronomiques. Il n’y a toujours pas de consensus sur la signification des lignes, bien qu’il semble probable qu’elles aient pu remplir plus d’une fonction.

En 2019, des chercheurs ont découvert que ce géoglyphe, autrefois considéré comme un colibri, représentait en fait un ermite — un sous-groupe de colibris qui habite les régions boisées du nord et de l’est du Pérou. (Crédit: John Kershner /)

Les lignes présentent des similitudes superficielles avec les canaux d’irrigation, ce qui suggère qu’elles ont peut-être déjà été utilisées pour transporter de l’eau. En effet, bien que la région soit sèche, elle connaît parfois des crues soudaines. Les conduites auraient-elles pu servir à canaliser cette eau ?

Cela semble peu probable car, comme le soulignent certains chercheurs, les lignes sont si peu profondes. Un canal d’irrigation à un pied de profondeur ne serait pas très utile. Il peut y avoir une relation plus cérémonielle avec l’eau, cependant, comme d’autres archéologues l’ont suggéré. Les géoglyphes peuvent jeter les bases de cérémonies ou d’observances visant à apaiser les divinités et à apporter des précipitations dans le désert, pensent-ils.

De tels rites peuvent avoir impliqué une interaction réelle avec les lignes. Les archéologues Clive Ruggles et Nicholas Saunders, étudiant un nouveau design labyrinthique découvert, suggèrent que le Nasca marcherait sur le chemin de la ligne, peut-être dans le cadre de cérémonies ou de rites d’initiation.

Cartographie du ciel

L’une des premières explications savantes des lignes tient au fait qu’elles servent de sorte de calendrier astronomique au sol. Lorsque Paul Kosok, historien à l’Université de Long Island, effectuait des études sur les lignes au début des années 1940, il prétend s’être tenu au bout d’une ligne juste après le solstice d’hiver. Levant les yeux, il remarqua la ligne pointant directement vers le soleil couchant, marquant sa position le jour le plus court de l’année. Une étude plus approfondie l’a convaincu que les lignes marquaient des points clés à l’horizon où des corps célestes apparaîtraient ou disparaîtraient à des dates importantes.

D’autres ont postulé que les dessins d’animaux pourraient être des constellations. Comme l’explique une nécrologie du New York Times de Maria Reiche, la protégée de Kosok, Reiche et sa collaboratrice Phyllis Pitluga croyaient que certaines des lignes représentaient des motifs dans le ciel. Cette théorie, cependant, a été contestée par d’autres chercheurs.

Selon toute vraisemblance, les différentes lignes et dessins peuvent avoir eu des significations et des fins différentes. Certains ont peut-être fait référence à des événements astronomiques, tandis que d’autres ont pu avoir des utilisations purement rituelles. D’autres ont peut-être eu un but plus prosaïque. Comme le notent Ruggles et Saunders, qui ont trouvé le labyrinthe en 2012, certaines des lignes peuvent simplement avoir été des sentiers pédestres à travers le désert. Ces lignes bien usées serpentent autour de collines et d’autres obstacles, contrairement aux lignes parfaitement droites que l’on retrouve dans d’autres dessins.

(Crédit:Kursor/)

Et même aujourd’hui, de nouveaux dessins sont découverts dans le désert. Une équipe japonaise en 2019 a annoncé la découverte de 143 nouvelles figures dans le désert de Nazca et ses environs. Ils comprennent des oiseaux, des singes, des serpents et des renards — un si faible qu’il a fallu l’aide d’un algorithme d’IA pour le découvrir.

La chasse aux nouveaux géoglyphes se poursuit, tout comme la spéculation sur ce que les lignes représentaient pour leurs créateurs. À chaque nouvelle découverte, nous aurons probablement de plus en plus d’informations. Bien qu’il suffise de deviner avec certitude la signification du géoglyphe, nous ne le saurons peut-être jamais.

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