Griechische Riesen

„Bevor es Menschen auf Pallene gab, wurde der Geschichte nach eine Schlacht zwischen den Göttern und den Riesen ausgetragen. Spuren des Untergangs der Riesen sind bis heute zu sehen, wenn Wildbäche mit Regen anschwellen und übermäßiges Wasser ihre Ufer bricht und die Felder überflutet. Sie sagen, dass die Menschen selbst jetzt in Schluchten und Schluchten Knochen von unermesslichem Ausmaß entdecken, wie menschliche Kadaver, aber viel größer.“

–Der griechische Historiker Solinus, c. 200 n. Chr.

Gigantische Knochen

Die alten Griechen erzählten Geschichten von Riesen und beschrieben sie als Kreaturen aus Fleisch und Blut, die lebten und starben – und deren Knochen aus dem Boden kamen, wo sie vor langer Zeit begraben wurden. Tatsächlich sind in Griechenland auch heute noch große und überraschend menschenähnliche Knochen zu finden. Moderne Wissenschaftler verstehen solche Knochen als Überreste von Mammuts, Mastodons und Wollnashörnern, die einst in der Region lebten.Aber die alten Griechen waren mit diesen massiven Tieren weitgehend unbekannt, und viele glaubten, dass die riesigen Knochen, die sie fanden, die Überreste von menschenähnlichen Riesen waren. Es wurde angenommen, dass nichtmenschliche Merkmale in den Knochen auf die grotesken anatomischen Merkmale von Riesen zurückzuführen sind.

Auf einen Blick: Riese

Von Paul Bunyan der amerikanischen Folklore bis zum nordischen Schöpfergott Ymir bevölkern menschenähnliche Riesen die Mythen vieler Kulturen.

  • Die langen Knochen von Elefantenverwandten und Menschen sind ähnlich genug, um verwechselt zu werden.Geologische Ereignisse neigen dazu, die Schädel prähistorischer Elefantenverwandter zu zerstören und nur riesige, menschenähnliche lange Knochen, Rippen und Wirbel zu hinterlassen.Antike Autoren berichteten oft, dass sie die Überreste von Riesen fanden, die Hunderte von Fuß hoch waren – viel größer als ein Elefant oder ein anderes Tier. Diese Berichte können Versuche darstellen, die Knochen mehrerer Tiere zu rekonstruieren, die als ein einziger Riese zusammengewürfelt gefunden wurden.

Der Kampf mit den Göttern

Nach dem griechischen Mythos waren die Riesen die Kinder von Uranus (dem Himmel) und Gaia (der Erde), wurden aber fast nie geboren. Aus Angst, dass die Riesen zu mächtig wären, würde Uranus ihnen nicht erlauben, geboren zu werden, und sie in Gaias Schoß einsperren. Unbehaglich überzeugte Gaia ihren älteren Sohn Kronos, Uranus anzugreifen; Er tat es und das Blut, das auf Gaia vergoss, befreite die Riesen aus ihrem Gefängnis.

Kronos übernahm die Macht, wurde aber bald vom Gott Zeus gestürzt. Die Riesen waren wütend über die Niederlage ihres Erlösers und Bruders, und sie nahmen Bäume als Knüppel und Felsbrocken als Raketen auf und führten Krieg gegen Zeus und die anderen griechischen Götter in einer epischen Schlacht – der Gigantomachie. Aber die Riesen wurden schließlich besiegt und unter Bergen begraben, wo ihre gequälten Schauer Erdbeben und Vulkanausbrüche verursachen sollten.

Sehen ist glauben

Die Menschen in Tingis (dem heutigen Tanger, Marokko) rühmten sich einst, dass der Gründer ihrer Stadt ein Riese namens Antaeus war, der in einem Hügel südlich der Stadt begraben wurde. Um den Anspruch zu testen, gruben römische Soldaten 81 v. Chr. Sehr zu ihrer Überraschung tauchte ein riesiges Skelett auf – das sie dann mit großen Ehren wieder begruben. Moderne Wissenschaftler bestätigen, dass alte Elefantenfossilien in der Gegend verbreitet sind.

Basaltsäulen am Giant’s Causeway, County Antrim, Nordirland
© D. Flaherty/Foto:

Eine Riesenbrücke?

Der spektakuläre Giant’s Causeway an der Nordostküste Irlands besteht aus etwa 40.000 ineinandergreifenden Säulen aus Basaltgestein. Nach dem irischen Mythos baute der irische Riese Finn MacCool den Damm, damit er nach Schottland gehen konnte, um gegen den schottischen Riesen Benandonner zu kämpfen. Formationen wie diese sind typischerweise das Ergebnis vulkanischer Aktivität. Vor etwa 65 Millionen Jahren floss Lava über das Gebiet. Als die Lava abkühlte, zog sie sich zusammen und brach in die heute gesehenen Säulen.

Zwergelefantenschädel: Der Mythos des Zyklopen wurde möglicherweise durch fossile Entdeckungen von Zwergelefanten mit der zentralen Nasenhöhle – wo der Stamm befestigt war – für eine einzige Augenhöhle gehalten.
© D. Finnin/AMNH

Cyclops

Auf dem Heimweg vom Trojanischen Krieg landete der tapfere Abenteurer Odysseus mit seiner Crew auf der Insel Sizilien. Glücklich, Nahrung in einer Höhle zu finden, schluckten sie sich, bis der Bewohner der Höhle, ein wilder Zyklop namens Polyphem, nach Hause zurückkehrte und begann, die Männer nacheinander zu essen. Polyphem fragte Odysseus bald nach seinem Namen und er antwortete: „Mein Name ist Niemand.“ An diesem Abend planten Odysseus und seine Männer ihre Flucht – zuerst trieben sie Polyphem einen Pfahl in ein Auge. Vor Schmerzen schreiend rief Polyphem seinem Bruder Zyklopen zu: „Hilfe! Niemand tut mir weh!“ Verwirrt ignorierten sie die Schreie, und Polyphem verlor sein einziges Auge. Am Morgen ließ Polyphem seine Schafe grasen, nachdem er auf dem Rücken der Tiere gefühlt hatte, um sicherzustellen, dass die Männer nicht darauf ritten. Aber Odysseus und seine Crew hatten sich unter die Bäuche der Schafe gebunden, so dass sie unbemerkt von den geblendeten Zyklopen vorbeikamen.

–Adaptiert aus Homers Odyssee, c. 800-600 BC

Eyeing the Evidence

Die einäugigen Riesen, Zyklopen genannt, der griechischen Mythen sollen normalerweise auf der Insel Sizilien im Mittelmeer leben. Bezeichnenderweise war die Insel einst die Heimat von alten Elefanten, deren riesige, versteinerte Schädel und Knochen noch heute aus Klippen und Hängen erodieren. Bereits in den 1370er Jahren haben Wissenschaftler vermutet, dass die ersten Bewohner der Insel, als sie auf Elefantenschädel stießen, das große zentrale Loch, an dem der Stamm befestigt war, mit der riesigen Augenhöhle eines Zyklopen verwechselt haben könnten.

„Cyclops“ eye
© Getty Images

Auf einen Blick: Zyklopen

Eine Gruppe von Zyklopen waren die Schmiede der Götter und wurden für ihre feine Handwerkskunst gelobt. Heute werden gut gebaute Steinmauern „Zyklopen“ genannt.“

  • Der Plural von Zyklopen ist Zyklopen („Seufz-KLO-peez“).
  • Eine weitere Gruppe von Zyklopen erscheint in Homers Odyssee. Er beschreibt sie als grotesk hässliche, unbeholfene, starke, hartnäckige Tiere, die anfällig für Aggression und Kannibalismus waren.
  • Zyklopen sind riesige, menschenähnliche Kreaturen mit einem einzigen Auge in der Mitte ihrer Stirn.

Poseidon (Neptun) aus einem Tiefdruck
Credit: The Granger Collection, New York

Der Funke in ihrem Auge

Einige Schmiede im antiken Griechenland haben möglicherweise ein Pflaster über einem Auge getragen, um zu verhindern, dass Funkenflug sie in beiden Augen blendet. Wenn ja, ist es nur passend, dass die ersten Zyklopen, die in griechischen Mythen auftauchten, auch Schmiede waren. Diese Zyklopen schufteten in ihren rauchigen Schmieden unter dem vulkanischen Ätna und sollen Zeus ‚Thunderbolts, Hades ‚Unsichtbarkeitshelm und Poseidons Dreizack hergestellt haben.

Zwergelefantenschädel

Die Öffnung in der Mitte dieses Zwergelefantenschädels ist der Ort, an dem der Rüssel des Tieres anhaftet. Aber die alten Griechen haben die große Stammöffnung als die massive, einzelne Augenhöhle eines Zyklopen interpretiert.

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