Carbón 101: Los 4 Tipos de Carbón y Sus Usos

equipo de extracción de carbón

Hay cuatro tipos principales de carbón: lignito, subbituminoso, bituminoso y antracita. He aquí un vistazo a sus características y usos.

Encontrado en la corteza terrestre, el carbón es un combustible fósil que es, esencialmente, «los restos alterados de vegetación prehistórica», según la Asociación Mundial del Carbón (WCA). Sin embargo, hay una serie de tipos de carbón diferentes que hay que tener en cuenta.

El carbón, que ha sido una fuente de energía primaria durante más de un siglo, comenzó a formarse durante el período Carbonífero, que tuvo lugar entre 360 y 290 millones de años atrás. La materia vegetal acumulada en pantanos y turberas, y después de ser enterrada y expuesta a altas temperaturas y presiones, en gran parte debido al desplazamiento de las placas tectónicas, se transformó en el carbón que impulsó la revolución industrial y que la industria minera usa hoy en día.

La WCA explica que la calidad del carbón está determinada en gran medida por:

  • El tipo de vegetación el carbón se originó.
  • La profundidad de enterramiento del carbón.
  • Temperaturas y presiones a esa profundidad.
  • Cuánto tiempo tardó en formarse el depósito de carbón.

Todos estos factores contribuyen a la cantidad de la planta que se transforma en carbono, y es el contenido de carbono el que determina el rango de un carbón. Un mayor contenido de carbono se asocia con el carbón que ha pasado más tiempo formándose, mientras que un menor contenido de carbono es una característica del carbón «más joven».

He aquí un vistazo a los cuatro tipos principales de carbón, ordenados de menor a mayor contenido de carbono, así como explicaciones de para qué se utilizan.

Tipos de carbón: Carbones de bajo rango

El lignito es el tipo más joven de depósito de carbón. Es suave y varía en color de negro a tonos marrones. Como resultado, el carbón de lignito a veces se llama lignito. El lignito se utiliza principalmente para la generación de electricidad y representa el 17 por ciento de las reservas mundiales de carbón.

El carbón subbituminoso es el resultado de millones de años de presión continua y altas temperaturas sobre el lignito. Se quema más limpio que otros tipos de carbón, produciendo menos emisiones de gases de efecto invernadero debido a su bajo contenido de azufre. El carbón subbituminoso se utiliza en la generación de electricidad y también en procesos industriales. Este tipo de carbón representa el 30 por ciento de las reservas de carbón del mundo.

Tipos de carbón: Carbones duros

El carbón bituminoso es más duro y negro que el lignito y el carbón subbituminoso, y se puede dividir en dos tipos: térmico y metalúrgico. Juntos, constituyen el 52 por ciento de las reservas de carbón del mundo y representan la mayoría de la industria del carbón. El carbón térmico, como su nombre lo indica, se utiliza en la generación de energía para calefacción, pero también se utiliza para la fabricación de cemento y otros fines industriales. El carbón metalúrgico se mezcla principalmente con mineral de hierro para producir hierro y acero.

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La antracita es la forma más madura de depósito de carbón y, por lo tanto, tiene el mayor contenido de carbono de cualquier tipo de carbón. Apodado carbón duro por los ingenieros de locomotoras que lo usaban para proporcionar energía a trenes de fuerza, las minas de carbón que producen antracita o carbón duro representan aproximadamente el 1 por ciento de las reservas totales de carbón del mundo; en otras palabras, constituyen una porción muy pequeña de la industria general del carbón.

La antracita también se usa en los sistemas de estufa de calefacción de algunas casas antiguas, y se puede usar como combustible sin humo en hornos manuales.

Tipos de carbón: Cambio de energía

Irónicamente, a pesar de ser el combustible que impulsó la revolución industrial, los países industrializados de todo el mundo se están alejando de la quema de carbón como fuente de energía debido a su contribución a las emisiones de gases de efecto invernadero. Alejarse del carbón para generar electricidad es una de las formas en que países como Canadá y el Reino Unido están abordando el cambio climático.

Combatir su contribución a la contaminación atmosférica es solo uno de los retos a los que se enfrenta la industria del carbón. Como uno de los productos básicos más antiguos atribuidos al sector minero, las minas de carbón y los métodos mineros utilizados en ellas han sido controvertidos durante mucho tiempo.

Los mineros que respiran el polvo de carbón producido durante el proceso de minería a menudo sufren una afección médica conocida como» pulmón negro», común en áreas donde la minería de carbón emplea a una gran fuerza de trabajo, específicamente en la región de los Apalaches de los Estados Unidos.

Como se puede ver, mientras que los tipos de carbón a menudo se pintan con el mismo pincel, hay más de una variedad por ahí. Conocer las diferencias es clave para que los inversores en energía evalúen empresas y proyectos.

Para ver más de cerca los diferentes tipos de carbón y sus usos, consulte nuestros otros artículos sobre el tema:

  • Carbón 101: Un vistazo al Lignito
  • Carbón 101: Explicación del Carbón Subbituminoso
  • Carbón 101: Una visión general del Carbón bituminoso
  • Carbón 101: ¿Qué es la antracita?

Y si desea comenzar a invertir en carbón, lea nuestra Introducción a la inversión en carbón.

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Esta es una versión actualizada de un artículo publicado por the Investing News Network en 2013.

Divulgación de valores: Yo, Melissa Pistilli, no tengo ningún interés de inversión directa en ninguna de las empresas mencionadas en este artículo.

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